Pathologe: “Wir dürfen die Gefahr des Coronavirus nicht unterschätzen”

  • Die Pathologin Kirsten Mertz hat in den vergangenen zwei Jahren viele Todesfälle durch COVID-19 untersucht.
  • Im Interview erklärt er, warum mehr Menschen an COVID-19 gestorben sind als offiziell gemeldet wurde und warum der Krankheitsverlauf dank Autopsien besser verstanden wird.
  • Ihrer Meinung nach passiert Folgendes: Bisher wissen wir nicht, was eine überstandene Kroneninfektion für Menschen ausmacht.

Gemäss ihren Recherchen sind in der Schweiz mehr Menschen an COVID-19 gestorben als ihre Statistik aussagt. Wie kommst du auf deine Zahlen?

In der ersten Pandemiewelle von COVID-19 (März bis Mai 2020) lag die Übersterblichkeit in Europa im April 2020 bei 25 Prozent, in der zweiten Welle (August 2020 bis Februar 2021) erreichte der Wert im November 2020 41 Prozent Wenn man die offiziell gemeldeten Todeszahlen pro Krone in diesen Monaten berücksichtigt, reichen sie nicht aus, um diese übermäßige Sterblichkeit zu erklären. Dies hat uns zu der Vermutung geführt, dass mehr Patienten an COVID-19 gestorben sind, als offiziell gemeldet wird. Dies war der Ausgangspunkt unserer Recherche. Wir haben 62 Autopsiepatienten aus unserem Einzugsgebiet um Basel aus der ersten und zweiten Welle noch einmal genau unter die Lupe genommen. Diese Patienten hatten offiziell sehr unterschiedliche Todesursachen. Wir fanden Sars-CoV-2 im Lungengewebe von 28 der Toten, obwohl nur 18 von ihnen zum Todeszeitpunkt angaben, an COVID-19 erkrankt zu sein. Diese relativ hohe Zahl unerkannter Infizierter hat uns überrascht. Bei den meisten dieser 10 unentdeckten Personen hatte das medizinische Personal keine Tests durchgeführt, möglicherweise weil einige der Patienten keine Symptome von COVID-19 hatten. Daraus schließen wir, dass eine signifikante Anzahl von Infektionen nicht gemeldet wurde. Der PCR-Test wurde bei zwei Patienten negativ getestet, obwohl sie das Virus in sich trugen. Es befindet sich möglicherweise nicht mehr im Nasenrachenraum, sondern in der Lunge und anderen Organen.

INFORMATION: Stichwort „Übersterblichkeit“

Wenn in einer Region über einen längeren Zeitraum mehr Menschen sterben als erwartet, sprechen Wissenschaftler von Übersterblichkeit. Die Schätzung der erwarteten Sterblichkeitsrate ist kompliziert und fehleranfällig. Denken Sie zum Beispiel auch an Hitzewellen und Grippe. Die Berechnungen der Übersterblichkeit können je nach verwendeten statistischen Modellen variieren.

Nur weil Sie bei diesen offiziell nicht infizierten Menschen das Kronenvirus gefunden haben, heißt das nicht, dass die Betroffenen auch an COVID-19 gestorben sind, oder?

Von den zehn unerwartet positiven Patienten mit Sars-CoV-2 hatten fünf charakteristische Autopsiebefunde, die auf COVID-19 hindeuteten. Im Lungengewebe fanden wir zum Beispiel Anzeichen einer schweren COVID-19-typischen Entzündung. Bei einem Patienten fanden wir Blutgerinnsel in den Koronararterien mit anschließendem Herzinfarkt und Herzversagen. Angenommen, in unserer Studiengruppe sind fünf weitere Personen, die statistisch nicht erfasst wurden, an COVID-19 gestorben. Damit wäre die Zahl der Todesopfer acht Prozent höher als zunächst angenommen.

Nicht immer lässt sich eindeutig feststellen, ob der Patient mit oder an COVID-19 gestorben ist

Sterben mit oder an Corona ist also immer noch eine schwer zu beantwortende Frage?

Es gibt klare Fälle. Menschen, die Sars-CoV-2 in der Lunge tragen und bei denen wir die Corona-typischen und durch das Coronavirus verursachten massiven Lungenschäden feststellen, sind eindeutig an der Infektion gestorben. Dagegen starben Verkehrstote, die an den Folgen eines Unfalls starben und ebenfalls eine Kroneninfektion hatten, offensichtlich an der Infektion. Aber es gibt auch Fälle aus der Grauzone: Sind Blutgerinnsel im Herzkranzgefäß und tödlicher Herzinfarkt eine direkte Folge einer Sars-CoV-2-Infektion, die bekanntermaßen die Blutgerinnung fördert? Oder hätte der Verstorbene auch ohne Infektion einen Herzinfarkt erlitten?

Zusätzliche bakterielle Infektionen bei COVID-19 und Influenza

Zusätzliche bakterielle Infektionen treten häufig während oder nach einer Viruserkrankung auf. Ich denke, es passiert oft mit der Grippe. Bakterien nutzen die durch die Virusinfektion verursachte Schwächung des Patienten, um sich im ganzen Körper auszubreiten. Gerade bei der Grippe, besonders wenn ältere Menschen betroffen sind, führt dies oft zum Tod. Wird bei Grippetoten wirklich unterschieden, ob sie direkt am Grippevirus starben oder an den Folgen einer bakteriellen Folgeinfektion? Was, wenn nicht das Kronenvirus direkt, sondern eine bakterielle Infektion den Tod verursacht hat?

Ja, das sind auch Grauzonen. Das Bewusstsein für diese Unterschiede ist auch in Bezug auf Grippetote gestiegen. Oft können wir uns nicht voneinander trennen. Ich sehe zum Beispiel eine junge Frau vor mir. Er starb an einer schweren Lungenentzündung, die durch das Bakterium Haemophilus influenzae verursacht wurde. Allerdings hätten ihn diese Bakterien wahrscheinlich nicht umgebracht, wenn er nicht kürzlich eine echte Virusgrippe (Grippe) gehabt hätte. Aber nicht einmal eine Autopsie kann das mit Sicherheit sagen. Gleiches gilt für COVID-19. Erfreulicherweise haben sich unsere molekularbiologischen Nachweismethoden, die wir in der Pathologie einsetzen, in den letzten anderthalb Jahren stark verbessert. Mit unseren Diagnosen können wir mindestens 5.000 verschiedene Bakterien und 10.000 verschiedene Viren im Körper des Verstorbenen nachweisen. Die meisten Todesfälle mit Sars-CoV-2 in der Lunge und COVID-19-typischen Lungenschäden in unserer Studiengruppe hatten keine zusätzlichen bakteriellen Infektionen, sondern nur SARS-CoV-2. Es ist jedoch wichtig, dass wir bei der Diagnosestellung immer umfassend denken. Viele verschiedene Erreger können eine Lungenentzündung verursachen. Wir haben hier auch den Fall eines Mannes gesehen, der an einer schweren Lungenentzündung und Schäden durch Lungenversagen starb. Die behandelnden Ärzte waren sich sicher, dass der Mann an COVID-19 erkrankt war. Sie hatten wiederholt Abstriche und Kronentests angeordnet, aber die Tests waren negativ. Erst bei der Obduktion starb der Mann an einer durch Bakterien verursachten Legionellen-Pneumonie.

INFORMATION: Wie Autopsien helfen, COVID-19 besser zu verstehen

Offene Fragen zum Verlauf der COVID-19-Erkrankung, bei denen die Pathologie helfen kann, Antworten zu finden. Jeffery Taubenberger und seine amerikanischen Kollegen nennen fünf Fragen: 1. Können Biomarker gefunden werden, die vorhersagen, wer schwer an COVID-19 erkrankt ist? Sind COVID-19-Gerinnungsstörungen Folge einer bereits vor der Infektion bestehenden Gefäßwandschädigung oder sind diese Schädigungen durch die Infektion bedingt? Gibt es Grenzwerte in Bezug auf Viruslast oder Lungenschäden, oberhalb derer COVID-19 schwerwiegend oder sogar tödlich ist? Welche Therapien könnten entwickelt werden, um tödliche Gerinnungsstörungen zu stoppen? Haben Menschen, die die COVID-19-Erkrankung überstanden haben, in den folgenden Jahren ein erhöhtes Risiko für Schlaganfall, Lungen-, Nieren- oder Herzversagen?

Der US-Virologe Jeffery Taubenberger fordert mehr Autopsien, um zu verstehen, warum manche Menschen schwer an COVID-19 erkranken. Welche Prozesse lösen das Virus im Körper aus, wenn es sich ausbreitet? Würden Sie dem zustimmen?

Unbedingt. In diesen zwei Jahren der Pandemie haben wir unglaublich wenig an Wissen über die Entwicklung von COVID-19 erreicht. Tatsächlich ist der beste Weg, dies zu verstehen, der direkte Blick auf menschliches Gewebe. Tiermodelle geben zwar einige Hinweise, aber wir würden viel mehr davon profitieren, mehr Autopsien von Todesfällen durch COVID durchzuführen. In der Schweiz wurde kein grösstes zentrales COVID-19-Gewebearchiv geschaffen. In Deutschland hingegen hat man eine sehr gute Lösung gefunden. Hier werden Proben aller COVID-Autopsien zentral in einer Biobank gesammelt. Bei Interesse können Forschende gezielt Gewebe anfordern, um ihre eigenen wissenschaftlichen Fragestellungen zu COVID-19 zu bearbeiten.

INFORMATION: Deutsche Autopsieakte COVID-19

Die Deutsche Autopsieakte COVID-19 wurde im April 2020 am Universitätsklinikum der RWTH Aachen gegründet. Ziel dieser Datenbank ist es, möglichst viele Autopsien in Deutschland zu erfassen und Material und Daten der Forschung zur Verfügung zu stellen. Es ist ein elektronisches Register. Pathologen geben ihre Daten in elektronische Formulare ein, das Biomaterial selbst verbleibt am Entnahmeort der Klinik. Ab Oktober 2021 enthielt das Register mehr als 1.100 Autopsiefälle und Informationen zu fast 18.700 Gewebeproben. In 86 % der Fälle war COVID-19 die Todesursache. Die meisten Betroffenen starben an akutem Lungenversagen aufgrund schwerer Schädigung der Lungenbläschen. Die zweithäufigste Todesursache war Multiorganversagen.

Sie sagen, wir sind noch nicht sehr weit gekommen, um genau zu verstehen, was COVID-19 so gefährlich macht. Können Sie mir aber ein Beispiel geben, über welchen Bereich des Krankheitsgeschehens wir heute, auch dank Autopsien, mehr wissen als zu Beginn der Pandemie?

Neben den Atemwegen und der Lunge kann das Kronenvirus fast jedes Organ im Körper befallen. Bei unseren Untersuchungen fanden wir es zum Beispiel bei 12 der 28 Todesfälle im Herzgewebe oder der Schilddrüse, bei acht auch …

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